Monday, September 20, 2010

More Sightseeing and More Classes

As the title of this post suggests, this week was filled with more sightseeing and more classes. I made a real effort this past week to squeeze as many outings in Paris as I could between classes, knowing that I will soon have too much work to be able to do much sightseeing.

To begin the week, I tried some mini-macaroons (which were absolutely delectable!) from La Durée, a well-known pâtisserie in Paris. After that, I went to the Champs Elysée, where I walked from the Place de la Concorde to the Arc de Triomphe before heading over to Père Lachaise cemetery. There are many famous writers, composers, singers, and other well-known people buried at Père Lachaise, including Chopin, Rossini, Proust, and Edith Piaf. Unfortunately, I could never find a real map, so I only managed to find Proust, but it was very relaxing nonetheless to spend a few minutes away from the noise and traffic of Paris streets.

Later in the week, I went to both the Musée d'Orsay and the Musée du Louvre. The Musée d'Orsay was somewhat disappointing, as 53 of their paintings by Monet are currently on loan for an exhibit at another museum in Paris, but I nevertheless was able to see a lot of Van Goghs and several sculptures that I really liked. The Louvre, which I visited the next day, was simply breath-taking. I planned to spend an hour in one small part of the museum to really be able to appreciate the artwork, but I decided to see the Louvre "à la tourist" for the first time, making the [very long] walk through the entire building to see the most well-known works. Because visitors under 26 years of age can get in for free without having to get a ticket every Friday evening, I plan to go there for about an hour almost every week to really see and appreciate as much as I can.

This past week truly signified the end of vacation for me, as I received all my assignments for the semester. As a side-note for those not familiar with French universities, French classes are rather different from their American counterparts, at least at Sciences Po. Rather than having weekly homework assignments, reading, and quizzes, most classes may only have an exposé (oral presentation), a fiche technique (a 2- or 3-page overview of an important topic or event), and a final exam, for example. The first day of each conférence (a class of about 20 people that goes along with the 250-people lectures) is spent by selecting topics for these assignments, which can be a rather stressful process. Nonetheless, I survived my first round of classes, and now know what my work load will look like for the semester.

Although I occasionally wish I were French [so I could actually understand what my professors are saying when they become a little too animated about a particular topic! : )], I truly do enjoy being an international student. So many of my experiences have reminded me of L'Auberge Espagnole (an excellent French film that I would highly recommend). For example, last night I went into Paris to have dinner with several of my friends I met during the welcome week, and there were two American students, three Chinese students, one Hungarian student, one Swedish student, one half-Russian student, two Australian students, and two German students! It was so much fun to communicate in broken French and English, sharing our experiences from the first couple weeks of classes at Sciences Po. I hope the rest of the semester goes this well!

Sunday, September 19, 2010

Exposés et Patrimoine

Bonjour à tous ! Cette semaine s'est très bien passée, mais j'étais quand même très occupé. En premier lieu, c'était le début du vrai travail à Sciences Po, puisqu'on a choisi les exposés dans les conférences. Quel processus stressant ! Tout le monde voulait faire les mêmes exposés, et chaque maît' de conf' a son style différent de choisir quels étudiants feront quels exposés. Heureusement, les sujets que j'ai reçus me plaisent assez bien. Entre autres choses, je ferai un exposé sur un livre sur Robert Schuman, un exposé sur ce qui s'est passé en 1989, et un exposé sur la démocratie et la paix. Actuellement, il ne me reste qu'une semaine avant mon premier exposé, alors je suis un peu inquiet mais j'espère que cela va aller bien...

Outre mes études, je me suis profité ce week-end des Journées Européennes du Patrimoine. En fait, je n'ai visité qu'un seul endroit important. Cependant, le bâtiment que j'ai visité était le Palais de l'Elysée ! C'était vraiment génial et (selon moi) il valait la peine de faire la queue pendant 3,5 heures. Après la visite, j'ai découvert que j'avais pris plus que 500 photos du Palais de l'Elysée ! En revenant chez moi (à Bures s/Yvette), j'ai reçu une petite surprise : dans le métro, on utilisait un train qui datait du début du 20e siècle. C'était vraiment trop chouette, malheureusement que je n'aie pu le prendre parce qu'il y avait trop de monde dedans. De toute façon, je me suis bien amusé, sans doute.

Cette semaine, j'ai fait un vrai effort d'aller voir autant de choses que possible, sachant que je serais bientôt débordé de travail. Tout d'abord, je suis allé à La Durée lundi, là où j'ai acheté 4 mini-macarons. Les macarons ont été vraiment supers ! J'en ai acheté de 4 parfums différents : pétales de rose (mon préféré), pistache, framboise, et fruits rouge. Après, j'ai pris le métro jusqu'à la Place de la Concorde, puis j'ai marche jusqu'à l'Arc de Triomphe, et enfin je suis allé au Cimetière du Père Lachaise. Jeudi, j'ai passé un peu plus qu'une heure au Mussée d'Orsay, puis j'ai passé encore un peu plus qu'une heure au Mussée du Louvre le lendemain soir. Bien sûr, je ne pouvais pas voir grande chose au Louvre dans seulement une heure, mais j'ai quand même fait le tour du musée pour voir tout vite les plus grands chefs-d'œuvre. Je compte y aller presque chaque semaine pour passer une heure dans une petite partie différente.

Bref, je pense que je m'habitue très bien à la vie française (j'ai même commencé à ajouter "quoi" à la fin de presque toutes les phrases que je dis... :)). C'est une mode de vie tellement différente de la vie que je menais aux Etats-Unis, et je crois qu'il me fera beaucoup de bien de vivre à la française tout au long de mon séjour. A la prochaine !

Friday, September 10, 2010

Welcome Program and First Week of Classes

To begin this post, I would like to clarify my blogging "system" for all the English-speakers following my blog. Starting next week, I plan to write two posts at the end of each week, one in English and one in French. I am certainly not trying to leave anyone out of my posts by posting in French, but I thought it would be good practice for me and more convenient for the French-speakers following my blog. Thank you for your patience and understanding!

Now, for the real news for the week. This week was my first week of real classes. Because we only had large lecture classes this week, I only had to go to two classes. The first class, Espace Mondial, seems like it will be a fascinating course, as it is (more or less) a multidisciplinary approach to globalization. The professor is very dynamic and interesting, and I think I am really going to enjoy this course. My brain felt like it was about to explode after two hours of lecturing and furious note-taking (en français), but I think I will survive! My second class was a course about political systems and political life in the EU. Although I was particularly looking forward to this course, the professor seemed to be rather unorganized and, quite frankly, a little boring. I realize this was the very first class, so it is likely that the course will improve over the course of the semester. This week I will take the same classes along with the smaller, 15- or 20-person classes.

I have been quite amused by some of the different warning labels I have seen in France that do not exist in the United States. For example, I have noticed that there is usually an advisory of sorts on all junk food in France that reminds people of the need to exercise and to follow a balanced diet. While I think this is an excellent idea, I could not help but smile when I passed a Häagen-Dazs store and noticed a warning on their sign (formatted very much like the Surgeon General's warnings on cigarettes in the U.S.) that encouraged patrons to make sure they eat well and exercise! I appreciate the warning, but personally I am willing to take a chance every now and then for a scoop of Häagen-Dazs ice-cream. : )

Another aspect of my life in France that I have found to be quite interesting has been church in France. Although most of France is "Catholic," my French family goes to a protestant/evangelical church that is very similar to my church back home. Although the church is small, I have been quite touched by the faith of the members there. The high school and college students have welcomed me very warming, and I was excited to find out that there is a strong youth ministry there that I can get involved in. The atmosphere in France seems to be so different than in the U.S.; here, I feel like there is a much stronger feeling of being set apart because of one's faith, which I think will be a good challenge spiritually. I can't wait to see what God has planned for this year!

As a final note, I will mention a few details from the Sciences Po Welcome Program. Before the beginning of each semester, Sciences Po organizes a small program for new/exchange students to familiarize themselves with the university and with the teaching methods at Sciences Po. Although I learned a lot of useful things at during the week-long program, including how to write dissertations, give presentations, and complete other Sciences Po specific assignments in French, I must admit that I was exhausted by the end of the week! We had about 8 hours of classes each day, in addition to other activities, a couple tours, a pique-nique next to the Seine, a trip to see a play by Ionesco, and a ride on the Bateaux-Mouches. I really enjoyed the boat ride, which took us down a large portion of the Seine River through Paris, and I have posted a couple photos I took during the boat ride.

Overall, my first two weeks in France have been very busy. Classes have begun, I have almost finished the infinite number of administrative tasks I have had to complete (what fun!), and I have finally put away all my things in my room. Now is when the real work begins with classes in full swing!

Sunday, September 5, 2010

Premières Impressions de la France

Salut à tous mes amis francophones ! [Anglophones: I will post again soon in English.]

Je suis désolé d'avoir pris tant de temps avant d'écrire en français. Dorénavant, je vais essayer d'écrire en français plus régulièrement. Enfin, avant de commencer mon premier poste en français, je vous prie de m'excuser mes fautes, car il y en aura beaucoup, j'en suis sûr !

Tout d'abord, je veux dire que j'adore la France ! La vie française (jusqu'au présent au moins) me semble plus riche et moins pressée que la vie américaine. Le couple français qui m'a accueilli est tellement gentil et très français. Par exemple, il nous faut au moins 2 heures pour chaque déjeuner/dîner que nous prenons, et il y a toujours plusieurs plats. J'ai goûté tant de bons fromages français, plusieurs pâtisseries différentes (en comprenant les religieuses, les éclairs, et des tartes aux fruits), et beaucoup d'autres plats qui m'ont plu. Heureusement que j'habite au deuxième étage et que je marche beaucoup à Paris pour aller à mes cours... : )

Bien que j'aie connu assez bien la culture française avant d'aller en France, il y avait quand même plusieurs choses qui m'ont étonné un peu après mon arrivée. Au premier lieu, je n'avais pas la moindre idée qu'il y avait autant de graffiti en France. Surtout près du RER B il y a plusieurs bâtiments complètement couverts de graffiti, ce qui m'a vraiment surpris. En plus, je ne parviendrai jamais à comprendre la façon française de faire la grève. Oh là là ! Aux Etats-Unis, les grèves sont assez rares et assez spontanées. Ici, par contre, il me semble que tout le monde sait exactement quand on fera la grève et on l'accepte comme un aspect tout à fait normal de la vie. En plus, j'ai entendu que la grève est presque totale sur la ligne B du RER, ce qui me gêne en tant qu'il m'empêchera d'aller à Paris. Heureusement, je n'ai pas de cours mardi prochain, le jour de grève. J'espère que cela de durera pas plus qu'une journée...

Jusqu'à présent, j'ai déjà visité plusieurs endroits célèbres à Paris. Ce mardi, j'ai déjeuné au Champs de Mars, tout près de la Tour Eiffel. Il faut avouer que je suis un peu déçu par la Tour Eiffel, puisqu'elle m'a semblé beaucoup plus grande dans toutes les photos que j'avais vues. En plus, il y avait pas mal de touristes, de gens demandant de l'argent, et des gens vendant de petits trucs. En revanche, les Jardins du Luxembourg m'ont beaucoup plu lorsque j'y suis allé vendredi. Je compte y aller souvent tant qu'il fera beau ! J'ai aussi vu les Tuileries, le Louvre (seulement l'extérieure), le Musée d'Orsay (extérieure), Notre Dame, le Centre Pompidou, et la Tour Montparnasse. Je n'ai pas encore mangé dans un vrai café (je n'ai pas trouvé de café qui ne coûte pas très cher...), mais je suis allé souvent au Monoprix. Sans doute, j'aime bien la vie parisienne, surtout le métro, ce qui est pratique, assez propre, et très facile à comprendre.

Alors, cette semaine c'est la rentrée ! Je n'ai que deux cours, les cours magistraux, mais c'est quand même une semaine importante pour moi. Je ne me suis inscrit qu'aux cours français, donc je suis un peu nerveux. De toute façon, je saurai bientôt si j'arriverai à me débrouiller dans les cours en français.

Merci beaucoup d'avoir supporter mon français un peu gauche et plein de fautes ! J'espère perfectionner mon français un peu pendant mon séjour. Je souhaite une bonne semaine à tous !